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Sous le radar !

Il y a quelques années, il n’y aurait pas eu de débat à savoir qui sont les trois meilleurs receveurs dans la ligue, alors que des joueurs comme Antonio Brown, Odell Beckham Jr. et Julio Jones étaient carrément dans une classe à part.

Cette année, c’est plus difficile, alors que les Steelers n’ont pas amorcé la saison du bon pied avec une fiche de 1-1-1 et la production offensive d’Antonio Brown a été affectée avec seulement 594 verges en 51 réceptions. De leur côté, Julio Jones et Odell Beckham Jr. connaissent une bonne saison jusqu’à présent avec respectivement 933 verges en 60 réceptions et 785 verges en 65 réceptions. C’est plus au niveau des touchés que les deux receveurs en arrachent. Beckham compte seulement 2 touchés depuis le début de la saison, alors que Jones a marqué son premier touché la semaine passée face aux Redskins de Washington.

Cependant,, avec la parité dans la NFL qui est en constante augmentation depuis quelques années, plusieurs receveurs sortent de l’ombre et tirent leur épingle du jeu, mais qui sont ces receveurs qui passent sous le radar cette saison?

1. Adam Thielen

Le receveur de passe est en train de devenir une super vedette dans la NFL, lui qui est actuellement le meneur chez les receveurs pour le plus grand nombre de verges de réception dans la ligue avec 78 réceptions pour des gains de 947 verges. Thielen, originaire de Detroit Lakes dans l’état du Minnesota, qui a aussi joué son football collégial pour l’Université du Minnesota dans la NCAA, prend la NFL d’assaut depuis deux ans, alors qu’il a connu la meilleure saison de sa carrière en 2017 récoltant 1216 verges en 91 réceptions. Il connaît un excellent début de saison, lui qui est la cible de prédilection du quart-arrière Kirk Cousins.

Les succès des Vikings en attaque passent par Adam Thielen, puisque sur les 374.3 verges d’attaque totales qui sont générées par match chez les Vikings, Thielen lui accumule en moyenne 105 verges de réception par rencontre. Cela représente un peu moins du tiers de la production offensive de son équipe. Il est en feu cette année. En plus d’être excellent après l’attrapé, il est en mesure de repérer les « soft zone » des défensives adverses et de les exploiter. Thielen a d’ailleurs égalisé un record de la NFL qui appartenait à Calvin Johnson des Lions de Détroit, il avait accumulé au moins 100 verges de réceptions dans huit matchs consécutifs pour débuter la saison régulière. Aucun joueur n’a déjà réussi à atteindre le plateau des 2000 verges lors d’une saison complète. Par contre, le record avait été établi en 2012, alors que Megatron avait récolté 1926 verges en 16 matchs. Ce record n’est pas près d’être battu, mais à ce rythme, Thielen pourrait bien connaître la meilleure campagne de sa carrière et atteindre le cap des 1600 verges.

2. DeAndre Hopkins

Tout comme Thielen, DeAndre Hopkins est en train de s’établir comme l’un des meilleurs receveurs dans la NFL. Il est très constant chaque saison pour les Texans de Houston, malgré l’adversité que l’équipe a dû traverser dans les dernières années avec des blessures importantes à l’offensive. Malgré la blessure à la jeune sensation au poste de quart-arrière Deshaun Watson qui a vu sa saison de rêve être écourtée après sept matchs en raison d’une déchirure du ligament croisé antérieur, Hopkins a connu l’une des meilleures saisons de sa carrière depuis son entrée dans la NFL en 2013 avec 96 réceptions pour des gains de 1378 verges.

Malgré son gabarit (6’1 , 215 lb), DeAndre Hopkins est très explosif, lui qui a récolté un sommet en carrière en 2017 avec 13 touchés, terminant au deuxième rang chez les receveurs pour le nombre de jeux de + 20 verges avec 24, derrière Antonio Brown (27). Peu importe l’équipe que les Texans affronteront au cours de la semaine, Hopkins génère beaucoup d’attention des défensives adverses, lui qui est souvent doublé, mais il est tout de même en mesure de se défaire de ses couvreurs et de produire offensivement pour son équipe. DeAndre Hopkins est aussi excellent après l’attrapé, il est en mesure de faire des attrapés spectaculaires à une main et les attrapés difficiles près des lignes de côté. Si jamais Hopkins continue sur sa lancée, il établira un record personnel, alors qu’il compte déjà 63 réceptions pour 894 verges en 9 matchs cette saison.

3. Michael Thomas  

Il est méconnaissable depuis son entrée dans la NFL en 2016, lui qui a joué son football collégial à l’Université Ohio State dans la NCAA. Il en est à sa troisième saison avec les Saints de La Nouvelle-Orléans. Depuis 2016, Michael Thomas est un des seuls receveurs à avoir amassé plus de 250 réceptions et au moins 1000 verges, l’autre receveur étant Antonio Brown des Steelers de Pittsburgh. Il détient le record de la NFL pour le plus grand nombre de réceptions après ses 38 premiers matchs en carrière avec 254, le record qui appartenait auparavant à Odell Beckham Jr. avec 252. Thomas est tout feu tout flamme cette saison, il compte déjà un total de cinq touchés après seulement 9 matchs, alors qu’il avait récolté le même nombre de touchés en 16 matchs la saison dernière. Tout comme DeAndre Hopkins chez les Texans, Thomas a la possibilité de doubler sa production offensive cette année, alors qu’il compte 70 réceptions pour 880 verges, lui qui est une des cibles favorites du quart arrière Drew Brees.

Rappelons qu’en 2016, les Saints de la Nouvelle-Orléans pouvaient compter sur la présence d’un duo très dynamique en attaque avec Michael Thomas et Brandin Cooks qui avait chacun eu des saisons de plus de 1000 verges de réception. Les Saints ont démontré leur vote de confiance envers Thomas, alors qu’ils ont fait un choix déchirant en échangeant Cooks aux Patrioes de la Nouvelle Angleterre en retour d’un choix de première ronde en 2017. Depuis l’échange, Thomas répond aux attentes, lui qui est parmi les meilleurs receveurs de la NFL cette saison et quidétient le record de franchise chez les Saints de la Nouvelle Orléans pour le plus grand nombre de verges chez un receveur lors d’un même match. Il a d’ailleurs amassé 211 verges de réception (un sommet en carrière) dimanche dernier, dans une victoire de 45-35, pour ainsi infliger une première défaite aux Rams de Los Angeles cette saison.

Autres receveurs dignes de mention: Mike Evans (Buccaneers), Tyreek Hill (Chiefs) et Brandin Cooks (Rams)

Crédit photo: nfl.com

Écrit par: Tristan Côté

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